Viendo la luz: cómo india está adoptando la energía solar

A inicios de este año, India inauguró la granja solar más grande el mundo y ha cuadriplicado su capacidad solar en los últimos tres años, trayendo electricidad a millones de casas de escasos recursos. ¿Pero cuáles son las innovaciones que podrían hacer que la energía solar reemplace a los combustibles fósiles por completo?

Rameshwarlal Choudhary, un granjero de 45 años, y su esposa Dakha, también de 40, viven con sus dos hijos en una pequeña choza cerca del pueblo de Solawata en Rajasthan, India.

Su casa tiene paredes hechas con paja, un techo de hojalata, y un lado está completamente abierto, dejándolo expuesto a los elementos.

Hasta hace seis meses, eran parte del 44% de las viviendas rurales de India que carecían de electricidad.

Ahora, gracias al panel solar de 40 watts colocado en una rama de un árbol afuera de la choza, tienen suficiente energía para encender tres luces: una fuera de la casa, una en los campos, y una en el árbol arriba del techo.

“Con la luz extra podemos estudiar hasta las 10 pm”, dice su hija Pooja, una estudiante de 17 años.
Ahora sus padres pueden ordeñar a sus vacas después del atardecer — alrededor de las 5pm — por primera vez.

“La luz también ayuda a mantener a las serpientes, roedores y escorpiones fuera de la casa”, dice Ramjilal, su hijo de 20 años de edad quien también es un estudiante.

Este pequeño ejemplo es emblemático, pues muestra como India está adoptando la energía solar a gran escala.

En Noviembre, el país inauguró la granja solar más grande del mundo en Kamuthi, en Tamil Nadu.

Se extiende a través de 1011 hectáreas, y sus 2.5 millones de módulos solares son limpiados diario por un equipo de robots que también funcionan con energía solar.

Mientras que países como Gran Bretaña y Alemania han visto nuevas instalaciones solares de manera lenta después del retiro de los subsidios del gobierno, India y China están escalando con sus instalaciones.

India cuadriplicó su capacidad en los últimos tres años a 12 GW (gigawatts) — 1GW puede dar energía a 725,000 hogares.

Esto se duplicará a casi el doble este año, con India agregando 10 GW en 2017; otros 20GW estarán en las tuberías.

China está instalando paneles solares de una forma similar; su capacidad dió un salto a 77GW el año pasado, viniendo de 43 GW.

En el 2010, sólo habían 50 GW de capacidad solar instalada en el mundo entero.

“Esta instalación de energía solar es mucho más alta que la que alguien pudo haber imaginado hace algunos años,” dice Josefin Berg, analista para el grupo de investigación en energía solar IHS.

"El costo de la tecnología ha caído mucho más rápido de lo que cualquiera pudo haber anticipado,” dijo ella, “pero el mayor declive ha sido en avances tecnológicos.”

Los paneles solares no son tan eficientes.

Un principal problema es que alrededor de 35% de la luz solar es reflejada por los paneles en lugar de ser absorbida y convertida en electricidad.

Entonces, ¿podría la biomimética — copiando las estructuras ya encontradas en la naturaleza — ayudar a los paneles solares a mejorar su capacidad para absorber luz?

Un equipo de investigación en Finlandia piensa que sí. Ha estado estudiando las estructuras de las hojas para encontrar cómo absorben luz.

El profesor Huttula y el investigador de último año Wei Cao en la Universidad de Oulu estudiaron 32 tipos diferentes de estructuras de hoja para ver cuál de ellas absorbía luz de la mejor manera.

“El maíz parece ser el ganador en cuestiones de absorción de luz,” dice el profesor Huttula. “Eso medio tiene sentido porque es de rápido crecimiento.”

Usando lo que habían aprendido, el par diseñó un polímero revestidor que consta de patrones que el Dr. Cao llama “nanopuntos”. Este polímero es entonces aplicado encima de las células de silicio.

Hasta ahora han tenido éxito en la reducción del porcentaje de luz perdido a través de la reflexión del 35% al 12%.

Aseguran que, acortando la cantidad de luz desperdiciada de esta forma incrementa la salida de energía de los paneles solares al 17%.

Ahora están trabajando en ampliar el proceso con colaboradores en China.

Aún con los costos de paneles solares disminuyendo, hay grandes saltos hacia delante en la eficiencia necesitada antes de que la energía solar pueda suplantar ampliamente los recursos fósiles, dice el Dr. Ross Hatton, un profesor adjunto de Fisicoquímica en la Universidad de Warwick.

Los paneles solares comerciales de la actualidad convierten solamente del 16 al 20% de la energía del sol en electricidad.

Las celdas solares basadas en semiconductores con partes tanto orgánicas como inorgánicas — llamadas celdas solares perovskite — podrían incluso impulsar esto a alrededor del 30% si se combinan con tecnología convencional de silicio.

Los perovskites también pueden ser fabricados como película ligera y flexible, por lo que ambas son fáciles y baratas de instalar en una gran variedad de lugares.

Lo malo es que tienden a desintegrarse en condiciones húmedas.

“Yo diría que habría una significante ventaja de costos con respecto al silicio, pero también se trata de la del uso — el silicio no puede ser utilizado en los techos de los automóviles o en la cubierta de tu laptop,” dice Dr. Hatton.
También, podrían “ser fabricados usando un proceso rollo a rollo — así es como imprimen los periódicos — ya que es una tecnología bien establecida,” dice él.

Varias subdivisiones de universidades como Oxford PV y Eight19 en el Cambridge Science Park, han dicho que buscan introducir las celdas solares de perovskitas este año.

Otro problema con la energía solar es a nivel doméstico, pues la instalación sigue siendo un proceso aparatoso, y a muchos propietarios de viviendas no les gusta como se ven los paneles.

Es por esto que el jefe de Tesla Elon Musk reveló un nuevo diseño para paneles solares que asemejan las tejas tradicionales para techo.

Y el start-up Austriaco Smartflower ha diseñado una elegante unidad solar “todo en uno” que puede estar en tu jardín, seguir la trayectoria del sol como un girasol, y es auto-plegable para protegerse al final del día o del mal tiempo.

La Smartflower, que cuesta alrededor de 13,560 libras ($17,660 USD), produce suficiente electricidad para proveer de energía a una vivienda estándar de cuatro personas, pero necesita cinco metros cúbicos de espacio. Así que la compañía está desarrollando una versión más pequeña para gente con menor espacio exterior.

Han vendido el aparato en Europa desde el 2014, y el año anterior en los Estados Unidos.

La empresa también está desarrollando una capacidad de “Internet de las cosas” para el producto para que el Smartflower pueda encender o apagar los electrodomésticos o cualquier otro dispositivo del hogar, dependiendo de cuánta electricidad solar haya disponible.

Con el costo de la energía solar que continúa disminuyendo en el mundo y con las mejoras en eficiencia — aunque sean pocas — que están surgiendo, el futuro de esta tecnología renovable se ve brillante.

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Traducción del artículo original: Seeing the light: How India is embracing solar power

Belton, P. (2017, Mayo 09). Seeing the light: How India is embracing solar power. Recuperado de http://www.bbc.com/news/business-39844446

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